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Expansión ultramarina y creación del imperio colonial

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1. La expansión atlántica

Carabela

Carabela

Durante el reinado de los Reyes Católicos culmina la expansión atlántica con el descubrimiento de América. La exploración de las nuevas rutas atlánticas venía determinada por dos razones de tipo económico:

  • La necesidad de un acceso más rápido a los ricos productos de Oriente, seda y especias, cuyo comercio estaba controlado por musulmanes.
  • La necesidad de metales preciosos, oro y plata, necesarios para pagar los ricos productos de Oriente, y que hacían que en Europa existiera una escasez relativa de estos metales.

Por otra parte, la navegación en el Atlántico sólo fue posible gracias a los avances en la tecnología de la navegación: el diseño de nuevas naves como las naos y carabelas, ágiles y resistentes en un mar sometido a fuertes corrientes y oleaje; la invención de instrumentos para facilitar la orientación como la brújula y el astrolabio, y el desarrollo de la cartografía.

En la carrera del Atlántico se habían adelantado los portugueses que habían iniciado la exploración de las costas africanas. En 1487 Bartolomé Díaz dobla el cabo de Buena Esperanza lo que permite abrir la posibilidad de una ruta directa hacia la Indica bordeando África.

2. El Descubrimiento de América

Cristóbal Colón, marino de origen genovés, desarrolló su propio proyecto de llegar a Asia cruzando el Atlántico. Expuso su idea al rey de Portugal pero éste no la apoyó, ante el éxito y la seguridad que brindaban las exploraciones portuguesas por la costa africana. Es entonces cuando Colón propone su idea a los Reyes Católicos, que finalmente lo apoyaron. Este apoyo se materializó en las Capitulaciones de Santa Fe, por las que los reyes reconocían a Colón amplios títulos de gobierno en las tierras descubiertas así como una parte de las ganancias que se obtuvieran.

Colón partió del puerto de Palos y llegó a las Bahamas el 12 de octubre de 1492, con la idea de que había llegado a algún lugar cercano a Asia. Posteriormente Colón haría otros tres viajes, con el objetivo de encontrar un paso hacia el oeste que permitiera el acceso a la India.

Como consecuencia de estos viajes se producen los primeros asentamientos en el Caribe, aunque los resultados fueron muy pesimistas. Ante la falta de metales preciosos se empieza a contemplar a los indígenas como mano de obra que contribuya a generar las ganancias que no se han podido obtener de otro modo. La explotación a que empiezan a ser sometidos los indígenas provoca las primeras revueltas y la justificación para la esclavización de los mismos.

Por su parte, las noticias de la llegada de Colón suscitaron el temor en Portugal a que Castilla se adelantara en la llegada a la India. Sin embargo, la rivalidad castellano-portuguesa se solucionó en 1494 mediante la firma del Tratado de Tordesillas que establecía una línea divisoria en el Atlántico, separando las zonas de influencia de cada reino. Al final, este tratado legitimaría las aspiraciones portuguesas sobre Brasil.

 

mundo-concebido-por-colon

El Mundo real y el mundo concebido por Colón.

  • (en verde): territorios del Imperio turco. Rutas terrestres de las especias.
  • (en marrón): los continentes como los imaginaba Colón. Rutas marítimas de las especias.
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Itinerario del primer viaje de Colón

 

División del Mundo por el Tratado de Tordesillas

División del Mundo por el Tratado de Tordesillas

3. Los nuevos descubrimientos

Buscando el ansiado paso hacia el oeste que condujera a la India los Reyes Católicos autorizaron otros viajes llamados viajes menores. A raíz de estas expediciones el cartógrafo Juan de la Cosa realizó el primer mapa de las tierras exploradas y llegó a la conclusión de que las mismas pertenecían a un continente nuevo.

Por su parte, el italiano Américo Vespuccio, al frente de otro de estos viajes, exploró el continente sudamericano y confirmó que se trataba de un continente nuevo.

En seguida se produjeron los primeros asentamientos en la zona continental, concretamente en el istmo de Panamá donde Núñez de Balboa descubre en 1513 el Océano Pacífico, conocido entonces como Mar del Sur. Se evidenciaba así que entre el nuevo continente y Asia se interponía otro océano.

Buscando la ruta hacia las islas de las especias, en 1519 Magallanes inicia un nuevo viaje que le lleva a bordear Sudamérica y cruzar el Pacífico. Tras llegar a las islas Filipinas, donde muere Magallanes, le sustituye en el mando Elcano. Éste regresa a Castilla en 1521 con una sola nave y escasos supervivientes tras haber logrado realizar la primera vuelta al Mundo. La dificultad para mantener una ruta directa entre Castilla y las islas de las especias hizo que se renunciara a las mismas a favor de Portugal, a cambio de una indemnización. Pero la principal consecuencia de este viaje es que se sentaron las bases para la futura conquista de las Filipinas por Legazpi a partir de 1565.

Las nuevas tierras fueron conquistadas en nombre de Castilla que, pese a la denominación de América, siempre se refirió a ellas con el nombre de Indias Occidentales. A pesar de los escasos resultados obtenidos al principio, a la larga la explotación de las Indias convirtió a Castilla en una de las grandes potencias atlánticas.

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4. Conquista y colonización

La conquista de las Indias se basó en las capitulaciones, contratos firmados entre el rey y un particular por los que éste asume el coste y la iniciativa para conquistar el territorio en nombre de Castilla. A cambio, había que otorgar a la corona la quinta parte del botín obtenido. De esta forma, la conquista no supuso coste para la Corona.

El capitán se encargaba de reclutar a los miembros de la hueste, los cuales se reclutaban entre la baja nobleza, segundones sin patrimonio y personas de baja extracción social. La mayoría procedía de Andalucía y Extremadura. Todos ellos iban animados por un ideal señorial, es decir, el afán de obtener riquezas y mano de obra indígena, aunque justificaran la empresa con el afán evangelizador.

La conquista se hizo en poco tiempo gracias al sometimiento de los grandes imperios de la América continental: el imperio azteca y el imperio inca. La rapidez de la conquista se explica porque se pudo aprovechar el descontento de los pueblos sometidos por estos imperios y las nuevas autoridades castellanas aprovecharon el aparato administrativo existente para mantener la obediencia de los indígenas. Hernán Cortes logró así la derrota del Imperio Azteca y Pizarro sometió a los incas. Una vez derrotados estos imperios la conquista se extendió hacia las zonas fronterizas: desde el altiplano mexicano se progresó hacia Florida, Centroamérica y sur de los actuales Estados Unidos. Desde el altiplano andino se completó la conquista hacia el norte de Sudamérica, el río de la Plata y el actual Chile.

Conquistados y pacificados los territorios americanos, comenzó la colonización, es decir, el asentamiento de los castellanos. La colonización tuvo tres puntos de apoyo:

  • La fundación de ciudades, en donde se asientan los nuevos colonos y desde las cuales se ejerce el control sobre el territorio.
  • La explotación de las riquezas americanas: especialmente las minas de plata de Potosí y Zacatecas, así como las tierras trabajadas con la mano de obra indígena.
  • La evangelización, desarrollada sobre todo por los miembros de las diferentes órdenes religiosas, lo que las llevó en muchas ocasiones a aprender las lenguas indígenas. En esta labor destacarían los jesuitas que, creyendo conveniente apartar a los indígenas de la mala influencia de los castellanos, desarrollaron la experiencia de las reducciones: eran espacios apartados y controlados por los misioneros donde vivían los indígenas según un estilo de vida comunal.
Colonia castellana en América: en primer plano, los indígenas acarrean productos para los colonos. Detrás, una aldea indígena al amparo de un monasterio jesuita. Al fondo la ciudad fundada por los castellanos y en último plano una pirámide azteca

Colonia castellana en América: en primer plano, los indígenas acarrean productos para los colonos. Detrás, una aldea indígena al amparo de un monasterio jesuita. Al fondo la ciudad fundada por los castellanos y en último plano una pirámide azteca

5. La cuestión de los indígenas

Grabado inglés sobre el trato dado a los indígenas y utilizado como herramienta propagandística de la Leyenda Negra

Grabado inglés sobre el trato dado a los indígenas y utilizado como herramienta propagandística de la Leyenda Negra

La conquista y colonización de América provocó un fuerte impacto sobre los indígenas que alimentó la famosa leyenda negra., utilizada por los enemigos de la Monarquía Hispánica para desprestigiar a ésta. Independientemente de su utilización como elemento propagandístico, sí es cierto que las consecuencias de la colonización fueron tremendas para los indígenas:

-Un descenso demográfico, provocado por la extensión de enfermedades hacia las que los indígenas no estaban inmunizados. Las zonas del Caribe, las primeras en ser sometidas vieron desaparecer su población.

– Los abusos en la explotación y los sistemas de trabajo a que  fueron sometidos los indígenas: se impuso la encomienda, sistema por el que se asignaba un grupo de indígenas a cada colono para que trabajase en las tierras de éste, que a cambio debía protegerlos y evangelizarlos. Esto facilitaba los abusos por los colonos que utilizaban al indígena como mano de obra barata. En las zonas mineras se estableció la mita, sistema basado en las prestaciones de trabajo a que estaban obligados los indígenas en varios turnos a lo largo del año.

– La destrucción de las formas tradicionales de vida de los indígenas, que perdieron tierras, ecosistemas y religiones.

Estos abusos provocaron un incremento de la mortalidad entre los indígenas y una escasez de mano de obra. Para solucionarlo, comenzó la importación de mano de obra esclava de origen africano, especialmente en el Caribe.

6. Gobierno y administración

División de América en virreinatos

División de América en virreinatos

En la administración de las Indias hay que distinguir las instituciones de gobierno existentes en Castilla y las instituciones creadas en las propias Indias.

a) El gobierno de América desde Castilla: se realizaba a través de dos instituciones:

– El Consejo de Indias, verdadero órgano de gobierno que elaboraba las leyes, nombraba todos los cargos y fiscalizaba las cuentas relacionadas con América. La obra legislativa del Consejo se recopiló en las llamadas Leyes de Indias.

– La Casa de Contratación, con sede en Sevilla, por la que tenía que pasar todo el comercio con América y recaudaba los impuestos sobre el tráfico comercial. Gracias a esta institución, el rey se aseguraba el monopolio del comercio con las Indias, ya que todas las mercancías que iban o venían desde las Indias debían pasar por esta institución y abonar al rey las tasas correspondientes.

b) Las instituciones de gobierno en las Indias eran las siguientes:

– El virrey: es el representante del rey y la figura que dispone del máximo poder en América. Sus máximas atribuciones se extienden por el territorio de su virreinato. Se crearon dos virreinatos con límite en Panamá: el de Nueva España, con capital en México, y el del Perú, con capital en Lima.

– Los gobernadores: es la máxima autoridad de un territorio inferior al virreinato, donde tiene poderes políticos, judiciales y militares.

– Las audiencias: al igual que en los reinos hispánicos, actuaban como máximo tribunal de justicia pero también desempeñaban funciones de gobierno ya que, junto con los virreyes o los gobernadores, intervenían en la adopción de las decisiones más importantes.

– Los cabildos: eran el órgano de gobierno de las ciudades pero su jurisdicción se extendía también por un extenso territorio alrededor de los núcleos urbanos.

7. Impacto de América en España

Máxima extensión del imperio español en América

Máxima extensión del imperio español en América

La conquista y colonización de América tuvo una importancia trascendental para los reinos hispánicos.

Desde el punto de vista económico supuso un estímulo para las manufacturas y el comercio. En el valle del Guadalquivir se desarrolló una agricultura de exportación hacia América basada en la vid y el olivo. En los astilleros vascos creció la producción naval. En general, se observó un desplazamiento del centro económico de la Submeseta Norte a Andalucía, donde Sevilla se convirtió en la principal ciudad de la Península.

Pero no todo fue tan positivo. Gran parte de los beneficios del comercio fueron para comerciantes extranjeros que se asentaron en Sevilla. Además, la mayor parte de las mercancías exportadas a América eran extranjeras, generalmente más baratas. Por otra parte, las fabulosas riquezas venidas de América, básicamente los metales preciosos, no se invirtieron en actividades productivas: por una parte se derrocharon en las guerras extranjeras; por otro lado, y debido a la mentalidad señorial imperante, se malgastaron en lujo y ostentación.

A su vez, la llegada de la plata americana provocó una subida de precios que hizo que las mercancías hispanas fueran menos competitivas que el conjunto de las europeas.

Desde el punto de vista político, las riquezas obtenidas en América hicieron de la Monarquía Hispánica una gran potencia política y militar, lo que permitió a los reyes de la dinastía de Austria imponer su hegemonía en el conjunto de Europa.

Desde el punto de vista ideológico se produjo un fuerte debate en torno a dos cuestiones: la problemática de los indios y el derecho de conquista. Los abusos cometidos contra los indígenas fueron denunciados por religiosos como Bartolomé de las Casas que pusieron en duda la legitimidad de la conquista y el empleo de la fuerza sobre los indios. Este debate llegó hasta el rey  que, mediante las Leyes Nuevas, intentó proteger a los indígenas frente al maltrato de los colonizadores. Pero la distancia y la falta de instrumentos de control hicieron que la aplicación real de estas leyes fuera reducida. Francisco de Vitoria planteó la necesidad de plantear las relaciones entre las naciones no en el uso de la fuerza sino en unas normas aceptadas por los pueblos, con lo que puso las bases del derecho internacional.


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